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Les cerveaux des hommes et des femmes sont de tailles différentes

« Les hommes ont vraiment un plus grand cerveau », rapporte le Daily Mail, ajoutant qu’une nouvelle étude révèle que « les cerveaux des hommes et des femmes sont câblés différemment » avec des différences particulièrement importantes dans les domaines qui contrôlent le langage et les émotions.

Il est bien établi que les mâles et les femelles ont des prédispositions différentes pour développer différentes conditions de santé mentale. Par exemple, les troubles tels que le trouble du spectre de l’autisme et la dyslexie sont plus fréquents chez les hommes, alors que la dépression et l’anxiété sont plus fréquentes chez les femmes. Une nouvelle recherche a regroupé les résultats de 126 études examinant les différences de taille du cerveau entre les hommes et les femmes pour voir si les différences structurelles font partie de l’explication.

Il a constaté qu’en moyenne, les hommes avaient des volumes cérébraux globaux plus importants que les femmes. Ils ont également trouvé des différences entre les hommes et les femmes dans le volume de nombreuses régions différentes. Ceux-ci comprenaient des régions précédemment associées à différentes conditions de santé mentale. Par exemple, les hommes avaient tendance à avoir des volumes plus importants dans les régions du cerveau associées aux instincts de survie, à la mémoire et à l’apprentissage, alors que les femmes avaient tendance à avoir des volumes plus importants dans le cerveau.

Vous pourriez faire valoir que ce mélange différent de capacités signifie qu’il est mutuellement avantageux pour les sexes de coopérer; une belle idée pour la Saint-Valentin.

Cependant, la préoccupation des médias pour la taille du cerveau est probablement une distraction. Le lien entre la fonction cérébrale et la structure ou la taille du cerveau n’est toujours pas clairement compris; Nous ne pouvons donc pas conclure de manière fiable de cette étude comment les différences de taille du cerveau influencent la physiologie ou le comportement.

Le sexe est influencé à la fois par des facteurs biologiques et sociaux et on ne sait pas encore comment ceux-ci interagissent pour influencer le comportement, la personnalité ou le risque de maladie.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Cambridge et de l’Université d’Oxford et a été financée par le Wellcome Trust et le Behavioral and Clinical Neuroscience Institute du Conseil de la recherche médicale.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique à comité de lecture Neuroscience and Biobehavioral Reviews et a été publiée en libre accès, de sorte qu’elle est libre de lire en ligne ou de télécharger.

Les reportages des médias britanniques sont sans doute trop spéculatifs. La recherche ne s’intéressait qu’aux différences structurelles – elle n’explorait pas la manière dont ces différences affectaient la maladie, le comportement ou l’intelligence, même si elle présentait des théories plausibles. Et l’affirmation du Daily Star selon laquelle «il a été révélé que les cerveaux masculins et féminins sont complètement différents» est tout simplement incorrecte.

Il est probablement aussi simpliste de supposer qu’il existe un lien direct entre la taille du cerveau et l’intelligence. On pense que c’est la complexité des connexions entre les cellules cérébrales individuelles qui sous-tendent la capacité cognitive et non la quantité totale de tissu cérébral.

Par exemple, les éléphants ont un cerveau énorme, pesant environ cinq kilos. Et tandis que les éléphants sont certainement des créatures brillantes, renommées pour leur mémoire, il serait un peu exagéré de les décrire comme des génies.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une revue systématique qui a cherché dans la littérature mondiale visant à identifier les études publiées qui utilisaient l’imagerie (comme les IRM) pour examiner la structure du cerveau des hommes et des femmes. Les chercheurs ont ensuite cherché à combiner les résultats et à résumer les différences entre les sexes trouvées.

On sait que les taux de nombreuses maladies mentales et neurologiques diffèrent entre les hommes et les femmes, tout comme leurs symptômes et leur âge d’apparition. Par exemple, les troubles «masculins» comprennent le trouble d’hyperactivité avec déficit de l’attention et l’autisme, tandis que les troubles «féminins» comprennent la dépression et l’anxiété.

Comme le disent les chercheurs, comprendre les différents effets du genre sur le développement du cerveau peut permettre de mieux comprendre comment et pourquoi les cerveaux des hommes et des femmes diffèrent dans leur prédisposition ou leur résilience face à certaines conditions mentales.

Bien que plusieurs études antérieures ont examiné les différences entre les sexes dans les structures cérébrales, les chercheurs disent que leur est l’un des premiers à avoir comparé les résultats de ces différentes études en méta-analyse. Ils visaient d’abord à examiner le volume global du cerveau (taille), puis à examiner les différences dans des régions spécifiques du cerveau.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont cherché des études publiées entre 1990 et 2013. Ils ont inclus ceux qui ont fourni des informations sur les volumes globaux du cerveau pour les hommes et les femmes, et les volumes de régions spécifiques du cerveau, par exemple:

matière grise (corps des cellules nerveuses)

matière blanche (fibres nerveuses)

cerebrum (les deux grandes moitiés principales du cerveau)

cervelet (zone à la base du cerveau contrôlant l’équilibre et le mouvement)

liquide céphalo-rachidien entourant le cerveau et la moelle épinière

Les chercheurs ont utilisé des méthodes statistiques pour combiner les résultats des études, en tenant compte des différences entre les études et leurs résultats, et des biais potentiels (par exemple la possibilité que seules les études avec des résultats positifs soient publiées).

Les chercheurs ont identifié 126 études qui ont fourni des données sur le volume du cerveau et comment il différait selon le sexe. Quinze de ces études ont fourni des résultats pour le volume cérébral total qui pourrait être combiné dans la méta-analyse, et neuf études ont fourni des informations sur la densité du tissu cérébral qui pourrait être combinée.

Quels ont été les résultats de base?

Les mâles ont un volume global plus élevé que les femmes. Des études ont montré que le volume du cerveau était entre 8% et 13% plus grand chez l’homme que chez la femme.

En regroupant les études par catégorie d’âge, ils ont remarqué que la taille de la différence de volume cérébral entre les sexes variait selon le stade de la vie. Cependant, cette analyse était limitée par le fait que la majorité des études avaient porté sur des «cerveaux matures». Ce sont les gens de 18 à 59 ans. Il y avait peu d’études examinant d’autres catégories d’âge telles que la petite enfance ou la petite enfance.

Il y avait des différences entre les mâles et les femelles dans le volume de diverses régions spécifiques du cerveau. Ces régions comprenaient des régions qui, selon des recherches antérieures, étaient impliquées dans des problèmes de santé mentale sexistes. Par exemple, le volume des amygdales (supposées être impliquées dans des émotions de survie telles que la peur, la colère et le plaisir) et l’hippocampe (impliqué dans la mémoire et l’apprentissage) étaient importants chez les hommes. Pendant ce temps, le volume du cortex insulaire (impliqué dans les émotions, les perceptions et la conscience de soi) était plus important chez les femmes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que leurs résultats «suggèrent des régions cérébrales candidates pour étudier l’effet asymétrique que le sexe a sur le cerveau en développement, et pour comprendre les conditions neurologiques et psychiatriques sexistes».

Conclusion

Cette étude serait l’une des premières à rechercher systématiquement dans la littérature mondiale pour identifier les études publiées qui ont examiné les différences dans la structure du cerveau entre les hommes et les femmes, puis combinés ces résultats dans une méta-analyse.

Il trouve des preuves que les hommes ont un volume global du cerveau légèrement plus grand que les femmes, avec une taille du cerveau d’environ 8% à 13% plus grande. Cela peut être le résultat de leur plus grande taille générale. Ils trouvent également des différences entre les hommes et les femmes dans le volume de nombreuses régions différentes. Ceux-ci comprennent des différences dans les régions qui ont déjà été associées à différentes conditions de santé mentale, suggérant provisoirement un lien non prouvé entre la structure du cerveau et les différences liées au sexe dans le risque de maladie.

Parmi les différences, les hommes avaient tendance à avoir des volumes plus importants dans les régions du cerveau associées aux instincts de survie, à la mémoire et à l’apprentissage, tandis que les femmes avaient tendance à avoir des volumes plus importants. Cela renforce certains stéréotypes sexistes courants concernant les rôles historiques des hommes et des femmes.

Cependant, il serait simpliste de penser que d’autres facteurs, tels que les pressions sociales et l’environnement, ne jouent pas non plus un rôle dans la façon dont chaque genre peut avoir tendance à penser et à se comporter.

L’examen a également suggéré qu’il pourrait y avoir des différences au cours des différentes étapes de notre vie, par exemple lorsque le cerveau se développe pendant la petite enfance et l’enfance. Cependant, ce n’est pas possible de dire avec certitude, étant donné que très peu d’études ont été menées en dehors de la tranche d’âge adulte.

Dans l’ensemble, cette revue contribue à l’ensemble des études examinant comment les différentes structures cérébrales des hommes et des femmes peuvent contribuer à leur propension à différentes conditions de santé neurologiques et mentales.

Les résultats peuvent suggérer que les deux sexes fonctionnent mieux quand ils coopèrent sur un objectif commun, plutôt que de s’engager dans une «bataille des sexes».